Beth estava com febre e estava muito mais doente do que qualquer um, exceto Hannah e o médico, suspeitavam. As meninas não sabiam nada sobre doenças, e o Sr. Laurence não tinha permissão para vê-la, então Hannah tinha tudo do seu jeito, e o ocupado Dr. Bangs fez o seu melhor, mas deixou muito para a excelente enfermeira. Meg ficou em casa, com medo de infectar os Reis, e ficou em casa, sentindo-se muito ansiosa e um pouco culpada quando escrevia cartas nas quais nenhuma menção era feita à doença de Beth. Ela não achava certo enganar sua mãe, mas ela havia sido intimada a cuidar de Hannah, e Hannah não queria ouvir falar de ‘Sra. Março sendo contado, e preocupado só por um pouquinho.

Jo se dedicava a Beth dia e noite, o que não era uma tarefa difícil, pois Beth era muito paciente e suportava sua dor sem reclamar enquanto podia se controlar. Mas chegou um momento em que durante os acessos de febre ela começou a falar com a voz rouca e quebrada, a tocar na colcha como se estivesse no seu adorado pianozinho, e tentar cantar com a garganta tão inchada que não havia mais música, uma época em que ela não conhecia os rostos familiares ao seu redor, mas se dirigia a eles por nomes errados e chamava implorando por sua mãe. Então Jo ficou assustada, Meg implorou para poder escrever a verdade, e até Hannah disse que “pensaria nisso, embora ainda não houvesse perigo”. Uma carta de Washington aumentou o problema, pois o Sr. March teve uma recaída e não conseguia pensar em voltar para casa por um longo tempo.

Como os dias pareciam escuros agora, como a casa era triste e solitária, e como estava pesado o coração das irmãs enquanto trabalhavam e esperavam, enquanto a sombra da morte pairava sobre o lar outrora feliz. Foi então que Margaret, sentada sozinha com as lágrimas caindo muitas vezes em seu trabalho, sentiu como tinha sido rica em coisas mais preciosas do que qualquer luxo que o dinheiro pudesse comprar – em amor, proteção, paz e saúde, as verdadeiras bênçãos da vida. Foi então que Jo, morando no quarto escuro, com aquela irmãzinha sofredora sempre diante dos olhos e aquela voz patética soando em seus ouvidos, aprendeu a ver a beleza e a doçura da natureza de Beth, a sentir o quão profundo e terno é um lugar ela encheu todos os corações, e reconhecer o valor da ambição altruísta de Beth de viver para os outros, e tornar o lar feliz pelo exercício daquelas virtudes simples que todos podem possuir, e que todos deveriam amar e valorizar mais do que talento, riqueza ou beleza. E Amy, em seu exílio, ansiava ansiosamente por estar em casa, para poder trabalhar para Beth, sentindo agora que nenhum serviço seria difícil ou cansativo, e lembrando, com pesar pesaroso, quantas tarefas negligenciadas aquelas mãos dispostas haviam feito por ela. . Laurie assombrava a casa como um fantasma inquieto, e o Sr. Laurence trancava o piano de cauda, ​​porque não suportava ser lembrado do jovem vizinho que costumava tornar o crepúsculo agradável para ele. Todos sentiam falta de Beth. O leiteiro, o padeiro, o merceeiro e o açougueiro perguntaram como ela estava, a pobre sra. Hummel veio pedir perdão por sua falta de consideração e comprar uma mortalha para Minna, os vizinhos enviaram todo tipo de conforto e bons desejos,

Enquanto isso, ela estava deitada na cama com a velha Joanna ao seu lado, pois mesmo em suas andanças ela não se esquecia de seu desamparado protegido. Ela ansiava por seus gatos, mas não queria trazê-los, para que não ficassem doentes, e em suas horas de silêncio ela estava cheia de ansiedade por Jo. Ela mandava mensagens carinhosas para Amy, mandava-as dizer à mãe que escreveria em breve, e muitas vezes pedia lápis e papel para tentar dizer uma palavra, para que papai não achasse que ela o havia negligenciado. Mas logo mesmo esses intervalos de consciência terminaram, e ela ficou deitada hora após hora, jogando para lá e para cá, com palavras incoerentes nos lábios, ou caiu em um sono pesado que não lhe trouxe alívio. Dr. Bangs vinha duas vezes por dia, Hannah ficava acordada à noite, Meg mantinha um telegrama em sua mesa pronto para ser enviado a qualquer minuto, e Jo nunca saía do lado de Beth.

O dia primeiro de dezembro era realmente um dia de inverno para eles, pois soprava um vento cortante, a neve caía rapidamente e o ano parecia se preparar para sua morte. Quando o Dr. Bangs chegou naquela manhã, ele olhou longamente para Beth, segurou a mão quente em ambas as suas por um minuto e a pousou gentilmente, dizendo em voz baixa para Hannah: “Se a Sra. é melhor ela ser chamada.”

Hannah assentiu sem falar, pois seus lábios se contraíram nervosamente, Meg caiu em uma cadeira quando a força pareceu sair de seus membros ao som daquelas palavras, e Jo, parada com o rosto pálido por um minuto, correu para a sala de estar. , pegou o telegrama e, jogando suas coisas, correu para a tempestade. Ela logo voltou e, enquanto tirava silenciosamente a capa, Laurie entrou com uma carta, dizendo que o Sr. March estava se consertando novamente. Jo leu com gratidão, mas o peso não parecia ter sido tirado de seu coração, e seu rosto estava tão cheio de tristeza que Laurie perguntou rapidamente: “O que é? Beth está pior?”

“Eu mandei chamar mamãe,” disse Jo, puxando suas botas de borracha com uma expressão trágica.

“Bom para você, Jo! Você fez isso por sua própria responsabilidade?” perguntou Laurie, enquanto ele a sentava na cadeira do corredor e tirava as botas rebeldes, vendo como suas mãos tremiam.

“Não. O médico nos disse para fazer isso.”

“Oh, Jo, não é tão ruim assim?” gritou Laurie, com um rosto assustado.

“Sim, é. Ela não nos conhece, ela nem fala sobre os bandos de pombas verdes, como ela chama as folhas de videira na parede. Ela não se parece com minha Beth, e não há ninguém para ajudar nós agüentamos. Mãe e pai se foram, e Deus parece tão distante que não consigo encontrá-lo.

Enquanto as lágrimas escorriam rapidamente pelo rosto da pobre Jo, ela estendeu a mão de um jeito impotente, como se tateasse no escuro, e Laurie a pegou, sussurrando o melhor que podia com um nó na garganta: Estou aqui. Segure-se, Jo, querida!”

Ela não podia falar, mas ela “segurava”, e o abraço caloroso da mão humana amigável confortou seu coração dolorido, e parecia levá-la para mais perto do braço Divino que sozinho poderia sustentá-la em seus problemas.

Laurie ansiava por dizer algo terno e confortável, mas não lhe ocorreu nenhuma palavra adequada, por isso ele ficou em silêncio, acariciando-lhe suavemente a cabeça inclinada, como a mãe costumava fazer. Foi a melhor coisa que ele poderia ter feito, muito mais reconfortante do que as palavras mais eloquentes, pois Jo sentiu a simpatia tácita, e no silêncio aprendeu o doce consolo que a afeição confere à tristeza. Logo ela enxugou as lágrimas que a haviam aliviado e olhou para cima com um rosto agradecido.

“Obrigado, Teddy, estou melhor agora. Não me sinto tão desamparado, e tentarei suportar se acontecer.”

“Continue esperando o melhor, isso vai te ajudar, Jo. Logo sua mãe estará aqui, e então tudo ficará bem.”

“Estou tão feliz que papai está melhor. Agora ela não vai se sentir tão mal por deixá-lo. Oh, eu! Parece que todos os problemas vieram em uma pilha, e eu tenho a parte mais pesada em meus ombros.” suspirou Jo, espalhando o lenço molhado sobre os joelhos para secar.

“Meg não joga justo?” perguntou Laurie, parecendo indignada.

“Oh, sim, ela tenta, mas ela não pode amar Bethy como eu amo, e ela não vai sentir falta dela como eu. Beth é minha consciência, e eu não posso desistir dela. Eu não posso! Não posso!”

O rosto de Jo caiu no lenço molhado, e ela chorou desesperadamente, pois havia resistido bravamente até agora e nunca derramou uma lágrima. Laurie cobriu os olhos com a mão, mas não conseguiu falar enquanto não controlasse a sensação de sufocamento na garganta e firmasse os lábios. Pode ser pouco viril, mas ele não pôde evitar, e estou feliz por isso. Logo, enquanto os soluços de Jo se acalmavam, ele disse esperançosamente: “Eu não acho que ela vai morrer. Ela é tão boa, e todos nós a amamos tanto, eu não acredito que Deus vai levá-la embora ainda.”

“As pessoas boas e queridas sempre morrem”, gemeu Jo, mas ela parou de chorar, pois as palavras de sua amiga a animaram apesar de suas próprias dúvidas e medos.

“Pobre menina, você está esgotada. Não é típico de você estar desamparada. Pare um pouco.

Laurie desceu dois degraus de cada vez, e Jo deitou a cabeça cansada no pequeno capuz marrom de Beth, que ninguém havia pensado em tirar da mesa onde ela o havia deixado. Deve ter possuído alguma magia, pois o espírito submisso de seu gentil dono parecia entrar em Jo, e quando Laurie desceu correndo com uma taça de vinho, ela a pegou com um sorriso e disse corajosamente: minha Beth! Você é um bom médico, Teddy, e um amigo tão confortável. Como posso pagar a você? ela acrescentou, enquanto o vinho refrescava seu corpo, como as palavras gentis haviam feito sua mente perturbada.

“Eu vou mandar minha conta, daqui a pouco, e hoje à noite eu vou te dar algo que vai aquecer o seu coração melhor do que litros de vinho”, disse Laurie, sorrindo para ela com uma expressão de satisfação reprimida. algo.

“O que é isso?” exclamou Jo, esquecendo suas aflições por um minuto em sua admiração.

“Eu telegrafei para sua mãe ontem, e Brooke respondeu que ela viria imediatamente, e ela estará aqui esta noite, e tudo ficará bem. Você não está feliz por eu ter feito isso?”

Laurie falou muito rápido e ficou vermelho e excitado em um minuto, pois ele manteve sua trama em segredo, com medo de decepcionar as meninas ou prejudicar Beth. Jo empalideceu, voou da cadeira e, no momento em que ele parou de falar, ela o eletrizou jogando os braços em volta de seu pescoço e gritando, com um grito de alegria: “Oh, Laurie! Oh, mãe! !” Ela não chorou novamente, mas riu histericamente, e estremeceu e se agarrou à amiga como se estivesse um pouco confusa com a notícia repentina.

Laurie, embora decididamente espantada, comportou-se com grande presença de espírito. Ele acariciou suas costas suavemente, e descobrindo que ela estava se recuperando, seguido por um beijo tímido ou dois, que trouxe Jo de volta imediatamente. Segurando-se no corrimão, ela o afastou gentilmente, dizendo sem fôlego: “Oh, não! Eu não queria, foi horrível da minha parte, mas você foi tão querido por ir e fazer isso apesar de Hannah. que não pude deixar de voar para você. Conte-me tudo sobre isso e não me dê vinho de novo, isso me faz agir assim.

“Eu não me importo”, riu Laurie, enquanto ele arrumava a gravata. “Ora, você vê que eu fiquei inquieto, e o vovô também. Nós pensamos que Hannah estava exagerando no assunto de autoridade, e sua mãe deveria saber. Ela nunca nos perdoaria se Beth… Bem, se alguma coisa acontecesse, você sabe. Então consegui que o vovô dissesse que já era hora de fazermos alguma coisa, e ontem saí correndo para o consultório, pois o médico parecia sóbrio, e Hannah quase me arrancou a cabeça quando propus um telegrama. acabou’, de modo que acalmei minha mente, e eu fiz isso. Sua mãe virá, eu sei, e o trem atrasado está chegando às duas da manhã. mantenha Beth quieta até que aquela senhora abençoada chegue aqui.”

“Laurie, você é um anjo! Como vou agradecer a você?”

“Voe para mim de novo. Gostei bastante”, disse Laurie, parecendo travessa, coisa que ele não fazia há quinze dias.

“Não, obrigado. Farei isso por procuração, quando seu avô chegar. Não provoque, mas vá para casa e descanse, pois você ficará acordado metade da noite. Deus te abençoe, Teddy, te abençoe!”

Jo havia recuado para um canto e, ao terminar seu discurso, desapareceu precipitadamente na cozinha, onde se sentou em uma cômoda e disse aos gatos reunidos que estava “feliz, oh, tão feliz!” enquanto Laurie ia embora, sentindo que ele tinha feito uma coisa bem legal.

“Esse é o sujeito mais intrometido que eu já vi, mas eu o perdôo e espero que a Sra. March venha imediatamente”, disse Hannah, com um ar de alívio, quando Jo contou a boa notícia.

Meg teve um êxtase silencioso, e então refletiu sobre a carta, enquanto Jo arrumava a enfermaria e Hannah “arrumava duas tortas para o caso de uma companhia inesperada”. algo melhor do que a luz do sol iluminava os quartos silenciosos. Tudo parecia sentir a mudança esperançosa. O pássaro de Beth começou a cantar novamente, e uma rosa meio desabrochada foi descoberta no arbusto de Amy na janela. As fogueiras pareciam queimar com uma alegria incomum, e cada Quando as meninas se conheceram, seus rostos pálidos abriram-se em sorrisos enquanto se abraçavam, sussurrando de forma encorajadora: “A mamãe está vindo, querida! A mãe está chegando!” Todos se alegraram, menos Beth. Ela estava naquele estupor pesado, igualmente inconsciente de esperança e alegria, dúvida e perigo. Era uma visão lamentável, o rosto outrora rosado tão mudado e vazio, as mãos outrora ocupadas, tão fracas e gastas, os lábios outrora sorridentes e mudos, e o cabelo outrora bonito e bem cuidado espalhado áspero e emaranhado no travesseiro. O dia todo ela diz isso, apenas despertando de vez em quando para murmurar: “Água!” com os lábios tão ressecados que mal conseguiam formar a palavra. Durante todo o dia Jo e Meg pairaram sobre ela, observando, esperando, esperando e confiando em Deus e na Mãe, e durante todo o dia a neve caiu, o vento cortante soprava e as horas se arrastavam lentamente. Mas a noite finalmente chegou, e cada vez que o relógio batia, as irmãs, ainda sentadas de cada lado da cama, olhavam uma para a outra com olhos brilhantes, pois a cada hora a ajuda se aproximava. O médico havia entrado para dizer que alguma mudança, para melhor ou para pior, provavelmente ocorreria por volta da meia-noite, quando ele retornaria. os lábios outrora sorridentes bastante idiotas, e o cabelo outrora bonito e bem cuidado espalhado áspero e emaranhado no travesseiro. O dia todo ela diz isso, apenas despertando de vez em quando para murmurar: “Água!” com os lábios tão ressecados que mal conseguiam formar a palavra. Durante todo o dia Jo e Meg pairaram sobre ela, observando, esperando, esperando e confiando em Deus e na Mãe, e durante todo o dia a neve caiu, o vento cortante soprava e as horas se arrastavam lentamente. Mas a noite finalmente chegou, e cada vez que o relógio batia, as irmãs, ainda sentadas de cada lado da cama, olhavam uma para a outra com olhos brilhantes, pois a cada hora a ajuda se aproximava. O médico havia entrado para dizer que alguma mudança, para melhor ou para pior, provavelmente ocorreria por volta da meia-noite, quando ele retornaria. os lábios outrora sorridentes bastante idiotas, e o cabelo outrora bonito e bem cuidado espalhado áspero e emaranhado no travesseiro. O dia todo ela diz isso, apenas despertando de vez em quando para murmurar: “Água!” com os lábios tão ressecados que mal conseguiam formar a palavra. Durante todo o dia Jo e Meg pairaram sobre ela, observando, esperando, esperando e confiando em Deus e na Mãe, e durante todo o dia a neve caiu, o vento cortante soprava e as horas se arrastavam lentamente. Mas a noite finalmente chegou, e cada vez que o relógio batia, as irmãs, ainda sentadas de cada lado da cama, olhavam uma para a outra com olhos brilhantes, pois a cada hora a ajuda se aproximava. O médico havia entrado para dizer que alguma mudança, para melhor ou para pior, provavelmente ocorreria por volta da meia-noite, quando ele retornaria. apenas despertando de vez em quando para murmurar: “Água!” com os lábios tão ressecados que mal conseguiam formar a palavra. Durante todo o dia Jo e Meg pairaram sobre ela, observando, esperando, esperando e confiando em Deus e na Mãe, e durante todo o dia a neve caiu, o vento cortante soprava e as horas se arrastavam lentamente. Mas a noite finalmente chegou, e cada vez que o relógio batia, as irmãs, ainda sentadas de cada lado da cama, olhavam uma para a outra com olhos brilhantes, pois a cada hora a ajuda se aproximava. O médico havia entrado para dizer que alguma mudança, para melhor ou para pior, provavelmente ocorreria por volta da meia-noite, quando ele retornaria. apenas despertando de vez em quando para murmurar: “Água!” com os lábios tão ressecados que mal conseguiam formar a palavra. Durante todo o dia Jo e Meg pairaram sobre ela, observando, esperando, esperando e confiando em Deus e na Mãe, e durante todo o dia a neve caiu, o vento cortante soprava e as horas se arrastavam lentamente. Mas a noite finalmente chegou, e cada vez que o relógio batia, as irmãs, ainda sentadas de cada lado da cama, olhavam uma para a outra com olhos brilhantes, pois a cada hora a ajuda se aproximava. O médico havia entrado para dizer que alguma mudança, para melhor ou para pior, provavelmente ocorreria por volta da meia-noite, quando ele retornaria. o vento cortante soprava e as horas se arrastavam lentamente. Mas a noite finalmente chegou, e cada vez que o relógio batia, as irmãs, ainda sentadas de cada lado da cama, olhavam uma para a outra com olhos brilhantes, pois a cada hora a ajuda se aproximava. O médico havia entrado para dizer que alguma mudança, para melhor ou para pior, provavelmente ocorreria por volta da meia-noite, quando ele retornaria. o vento cortante soprava e as horas se arrastavam lentamente. Mas a noite finalmente chegou, e cada vez que o relógio batia, as irmãs, ainda sentadas de cada lado da cama, olhavam uma para a outra com olhos brilhantes, pois a cada hora a ajuda se aproximava. O médico havia entrado para dizer que alguma mudança, para melhor ou para pior, provavelmente ocorreria por volta da meia-noite, quando ele retornaria.

Hannah, bastante exausta, deitou-se no sofá ao pé da cama e adormeceu profundamente, o Sr. Laurence marchou para lá e para cá na sala, sentindo que preferia enfrentar uma bateria rebelde do que o semblante da Sra. March quando ela entrou. Laurie estava deitado no tapete, fingindo descansar, mas fitando o fogo com o olhar pensativo que tornava seus olhos negros maravilhosamente suaves e límpidos.

As meninas nunca se esqueceram daquela noite, pois não lhes veio o sono enquanto vigiavam, com aquela terrível sensação de impotência que nos atinge em horas como essas.

“Se Deus poupar Beth, nunca mais reclamarei”, sussurrou Meg com sinceridade.

“Se Deus poupar Beth, tentarei amá-lo e servi-lo toda a minha vida”, respondeu Jo, com igual fervor.

“Eu gostaria de não ter coração, dói tanto”

“Se a vida costuma ser tão difícil assim, não vejo como vamos passar por isso”, acrescentou a irmã, desanimada.

Aqui o relógio bateu meia-noite, e ambos se esqueceram de observar Beth, pois imaginaram uma mudança passando por seu rosto pálido. A casa estava imóvel como a morte, e nada além do gemido do vento quebrou o silêncio profundo. A cansada Hannah dormia e ninguém, a não ser as irmãs, viu a sombra pálida que parecia cair sobre a pequena cama. Uma hora se passou e nada aconteceu, exceto a partida silenciosa de Laurie para a estação. Outra hora, ainda ninguém veio, e medos ansiosos de atraso na tempestade, ou acidentes pelo caminho, ou, pior de tudo, uma grande dor em Washington, assombraram as meninas.

Já passava das duas, quando Jo, que estava na janela pensando em como o mundo parecia sombrio em seu lençol de neve sinuoso, ouviu um movimento ao lado da cama e, virando-se rapidamente, viu Meg ajoelhada diante da poltrona da mãe com o rosto escondido. Um medo terrível passou friamente por Jo, enquanto ela pensava: “Beth está morta, e Meg está com medo de me contar.”

Ela estava de volta ao seu posto em um instante, e para seus olhos excitados uma grande mudança parecia ter ocorrido. O rubor da febre e o olhar de dor haviam desaparecido, e o rostinho amado parecia tão pálido e pacífico em seu repouso absoluto que Jo não sentiu vontade de chorar ou lamentar. Inclinando-se sobre a mais querida de suas irmãs, ela beijou a testa úmida com o coração nos lábios e sussurrou baixinho: “Adeus, minha Beth. Adeus!”

Como se despertada pela agitação, Hannah acordou de seu sono, correu para a cama, olhou para Beth, sentiu suas mãos, ouviu seus lábios e então, jogando o avental sobre a cabeça, sentou-se para balançar para frente e para trás, exclamando, baixinho: “A febre passou, ela está dormindo naturalmente, sua pele está úmida, e ela respira fácil. Louvado seja o meu Deus!”

Antes que as meninas pudessem acreditar na feliz verdade, o médico veio confirmar. Ele era um homem simples, mas eles acharam seu rosto bem celestial quando ele sorriu e disse, com um olhar paternal para eles: “Sim, meus queridos, acho que a garotinha vai sobreviver desta vez. durma, e quando ela acordar, dê a ela…”

O que eles deveriam dar, nenhum dos dois ouviu, pois ambos se esgueiraram para o corredor escuro e, sentados na escada, se abraçaram, regozijando-se com o coração cheio demais para palavras. Quando voltaram para serem beijados e abraçados pela fiel Hannah, encontraram Beth deitada, como costumava fazer, com o rosto apoiado na mão, a palidez terrível desapareceu e respirando baixinho, como se tivesse acabado de adormecer.

“Se mamãe ao menos viesse agora!” disse Jo, quando a noite de inverno começou a minguar.

“Veja”, disse Meg, aparecendo com uma rosa branca meio aberta, “eu pensei que isso dificilmente estaria pronto para colocar na mão de Beth amanhã se ela – fosse embora de nós. Mas floresceu na noite, e agora Pretendo colocá-lo aqui no meu vaso, para que, quando a querida acordar, a primeira coisa que ela veja seja a pequena rosa, e mamãe’

Nunca o sol nasceu tão bonito, e nunca o mundo pareceu tão lindo quanto aos olhos pesados ​​de Meg e Jo, quando eles olharam de manhã cedo, quando sua longa e triste vigília terminou.

“Parece um mundo de fadas”, disse Meg, sorrindo para si mesma, enquanto estava atrás da cortina, observando a visão deslumbrante.

“Ouça!” gritou Jo, começando a ficar de pé.

Sim, houve um som de sinos na porta abaixo, um grito de Hannah, e então a voz de Laurie dizendo em um sussurro alegre: “Meninas, ela veio! Ela veio!”

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